Les Pottocks

Le pottok ou pottock est une race de poney vivant principalement à l’ouest du Pays basque, dans les Pyrénées. D’origine très ancienne, il présente des ressemblances morphologique avec les chevaux des peintures rupestres de la même région. Utilisé pendant des siècles par les habitants du Pays basque pour divers travaux d’agriculture, il fut également mis au travail dans les mines.

Les pottokak seraient issus des petits chevaux qui peuplaient le sud-ouest de l’Europe, il y a environ un million d’années. Ils auraient aussi des liens de parenté avec le cheval de Prezwalskiet le Tarpan. Chassés, ils trouvèrent refuge dans les massifs rocheux des Pyrénées et survécurent au climat perturbé des dernières glaciations du quaternaire. Les peintures rupestres des grottes d’Isturitz et d’Oxtocelhaya représentent des chevaux très similaires au pottok basque actuel et attestent donc d’une très ancienne présence.

Les Basques eurent la sagesse de ne pas décimer les troupeaux de pottokak : au contraire, les paysans locaux les utilisèrent pour l’agriculture. Mais au XIXème siècle, pour satisfaire aux besoins en charbon de la révolution industrielle, les pottokak furent envoyés dans les mines de charbon de la région, du nord et de l’est de la France. Le pottok était apprécié pour sa petite taille, sa force, sa robe sombre donc peu salissante et le peu de soins qu’il nécessitait.

Peu à peu une sélection eut lieu : les poneys de robe sombre partaient dans les mines alors que les pottok de robe pie étaient vendus à des cirques ou à quelques riches propriétaires. Ce n’est que plus tard que les maquignons s’intéressèrent au pottok. En effet, sa docilité et surtout la robe pie le rendaient attrayant pour les enfants et les centres équestres.

Aujourd’hui, les pottokak vivent en semi-liberté dans les massifs de la Rhune, de l’Artzamendi, du Baïgura et de l’Ursuya. Ces montagnes constituent le berceau de la race. Une à deux fois par an, les éleveurs effectuent une vérification des naissances, une vermifugation et un déparasitage. Parfois ils sélectionnent quelques animaux dans le but de les vendre aux foires annuelles de Hélette, Espelette, et Garris dans les Pyrénées Atlantiques.

Pottock en liberté au Pays Basque